Les lichens
Qu'est-ce qu'un lichen ?
Souvent méconnus du grand public, les lichens sont des organismes indicateurs présents tout autour de nous. Il existe plus de 20 000 espèces à travers le monde. Les lichens ont la particularité d'être formés de deux organismes : un champignon hétérotrophe (qui se nourrit de substances organiques) et une algue ou une cyanobactérie autotrophe (qui se nourrit de substances minérales pour fabriquer sa matière organique).
Dans cette association, le champignon constitue la majeure partie du corps du lichen, aussi appelé le thalle. Il assure la nutrition en eau et en sels minéraux captés depuis l’atmosphère (pluie, brouillard, etc.). En contrepartie, l’algue ou la cyanobactérie réalise la photosynthèse, produisant l’énergie nécessaire pour la croissance du lichen. Ce type d’association mutuellement bénéfique est appelé symbiose.

Plus d'informations sur la biologie des lichens ici. 
Lichens et pollution de l'air
Contrairement aux plantes, les lichens ne possèdent pas de racine. Ils prélèvent la totalité des nutriments depuis l’air ambiant, ce qui les rend sensibles à la pollution atmosphérique. Cependant, tous les lichens ne sont pas affectés de la même manière par la pollution : un même polluant peut être néfaste pour une espèce et bénéfique pour une autre.

En étudiant la diversité et l'abondance des lichens qui se développent sur les arbres, il est possible d’évaluer la qualité de l’air sans recourir à des capteurs chimiques ou physiques. Du fait de leur croissance lente, les lichens intègrent la pollution sur plusieurs années, faisant d’eux de bons témoins de la qualité de l’air.

FAQ sur les lichens
Les deux partenaires sont-il égaux dans la relation symbiotique ?
Non, le champignon est dominant, sa biomasse représente plus de 99 % de la biomasse totale du lichen. Par ailleurs, le champignon ne peut pas vivre seul alors que l'algue oui.

Combien de temps peut vivre un lichen ?
Les lichens peuvent vivre plusieurs dizaines à plusieurs centaines d'années. Certaines espèces atteignent même plusieurs millénaires.

Peut-on manger les lichens ?
Certaines espèces se mangent mais d'autres sont toxiques.